Hasta el 1 de febrero de 1968, Nguyen Ngoc Loan era un simple brigadier general de la policía de Vietnam del Sur. Ese día en Saigón, sin juicio, le disparó a un hombre vestido de civil en la cabeza quitando la vida a su víctima y cambiando para siempre la suya. La foto “La ejecución de Saigón”, que capturó este terrible episodio de la guerra de Vietnam, dio la vuelta en los medios de comunicación mundiales al mostrarles con aterradora franqueza a los estadounidenses el infierno que estaba ocurriendo en el país lejano, dando un poderoso incentivo al movimiento contra la guerra en los Estados Unidos.

“La ejecución de Saigón”, la fotografía que cambió la percepción de la guerra en Vietnam en el Occidente

Nguyen Ngoc Loan nació el 11 de diciembre de 1930 en la colonia de Cochinchina (Vietnam del Sur), que era parte de Indochina, subordinada a Francia. A pesar de que Loan era uno de los 11 hijos, la familia vivía en la prosperidad. Su padre era un ingeniero respetado, su madre, una médico. Durante la Segunda Guerra Mundial, Vietnam fue capturado por Japón, pero en agosto de 1945 los comunistas llegaron al poder en el país. Fue algo que no les gustó a todas las partes: Francia intentó regresar a la antigua colonia, comenzó la Primera Guerra Indochina, como resultado de lo cual Vietnam se dividió en el Norte socialista y el Sur capitalista.

Mientras tanto, Loan estudió en el Instituto de Economía en Hue y aspiraba a ser contable. Apoyó la revolución, pero pronto se desilusionó con el socialismo debido a reformas demasiado agresivas: la completa nacionalización de las tierras, la conscripción universal y la persecución de “elementos de clase indeseables”, entre ellos al padre desahogado de Loan. Después de graduarse de la universidad, Nguyen decidió firmemente defender el país de los comunistas y se alistó en el ejército de Vietnam del Sur. Una excelente visión y buena salud le permitieron convertirse en un piloto de la fuerza aérea.

Loan se unió rápidamente al equipo y se convirtió en el alma de la empresa. Sus colegas lo apodaron “fiestero responsable”. Él y sus compañeros muchas veces dejaron la base aérea en secreto para beber y bailar toda la noche. Está claro que, en el despliegue de la mañana, muchas personas aparecían menos pulidas, pero Nguyen no se lo permitía: su uniforme siempre estaba planchado y limpio, los zapatos brillaban y se afeitaba dos veces al día.

Nguyen Ngoc Loan con sus compañeros de combate, marzo de 1968.
Eddie Adams / AP

Loan recibió un apodo remarcable, el Gavilán, durante la Segunda Guerra de Indochina por haber derribado 12 aviones. El piloto ambicioso y ejecutivo rápidamente se hizo famoso entre sus compañeros de servicio, y sus superiores estaban en buena posición. A los comandantes les gustaba que nunca se negaba a trabajar en la unidades o en misiones de combate, una ciudadanía activa y las cualidades de líder también contribuyeron a su ascenso. En el rango de teniente Loan se hizo amigo del comandante de aviación Kao Ki. En 1965, Ki se convirtió en el primer ministro del país e inmediatamente designó al amigo al director de la policía de Vietnam del Sur. Así que a sus 35 años, Nguyen Ngoc Loan ascendió al grado de general.

Sin embargo, el alto cargo no corrompió a Loan. Después de obtener el poder, él inmediatamente llevó a cabo la reforma policial, cuyo objetivo era combatir la corrupción, aumentar la eficiencia del trabajo y el prestigio de la aplicación de la ley. A esto se sumaron constantes verificaciones y ejercicios militares anuales.

Mientras tanto, la guerra civil asolaba el país, pero solo en 1968 llegó a la capital de Vietnam del Sur, Saigón. El 31 de enero  los norteños comenzaron la ofensiva del Tet a gran escala. Las bases estadounidenses fueron bombardeadas y el NLFV (Frente de Liberación Nacional de Vietnam del Sur, también conocido como el Viet Cong) invadieron las ciudades. A pesar del efecto sorpresa, el lado atacante sufrió pérdidas catastróficas (45 mil combatientes) y la ofensiva pronto se ahogó.

En las primeras horas de la ofensiva, Loan jugó un papel decisivo en la defensa de Saigon. Los combatientes bajo su dirección lograron romper las fuerzas principales del Viet Cong antes de que estas entraran en la ciudad. Los remanentes del grupo atacante intentaron establecerse en la Embajada de los Estados Unidos, pero la policía logró eliminar a dos comandantes, y el escuadrón perdió su capacidad de combate.

Mientras que una parte de los combatientes intentaron defender el patio de la embajada (solo dos de ellos sobrevivieron), otros se apresuraron a dispersarse. Comenzaron las peleas callejeras. Según las estadísticas oficiales de Vietnam del Sur, durante este tiempo, el Viet Cong ejecutó a casi tres mil civiles en la ciudad. Los comunistas cometían atrocidades con sacerdotes católicos, familias ricas, familiares de soldados y oficiales incluso quemándolos vivos.

Para inspirar a sus soldados, Loan supervisó personalmente el barrido de la ciudad e incluso participó en los tiroteos. Pronto se suprimieron los focos de resistencia. Las tropas sureñas lograron capturar al comandante de campo de NLFV Nguyen Van Lem. Lém era un oficial o capitán de Viet Cong y era conocido por el nombre en clave “Bảy Lốp”.Fue detenido cerca de tres docenas de cuerpos quemados, entre los que se encontraban mujeres y niños. Lem fue traído ante Loan. Todo lo que pasó después ya está en manuales de Historia.

Un día antes del inicio de la ofensiva, el fotoperiodista estadounidense Eddie Adams había llegado a Saigón. Su buen amigo, Lewis Walt, que servía como comandante de la Infantería de Marina de los Estados Unidos  le asignó a Adams un guardaespaldas personal, le proporcionó un vehículo blindado y un lugar para descansar en un refugio protegido contra bombardeos. Allí el periodista permaneció durante los combates en la ciudad. Cuando supo que las principales fuerzas del Viet Cong fueron destruidas, salió a la calle.

El fotógrafo de prensa Eddie Adams
en un helicóptero sobre Saigón, 1968.
Foto: AP

El 1 de febrero, Eddie caminó por la ciudad con un colega, operador de la NBC. Los periodistas se fijaron en dos infantes de marina vietnamitas que dirigían a un hombre andrajoso hacia un “guerrero estricto que parecía un asesino sin alma”; tal fue la primera impresión de Adams de la personalidad del general Nguyen Ngoc Loan. Eddie sacó la cámara. Más tarde recordó que estaba esperando el interrogatorio, pero Loan, sin decir una palabra, sacó un revólver, extendió su mano derecha y, casi tocando la cabeza del prisionero, apretó el gatillo.

“La ejecución en Saigón” se convirtió en la fotografía más famosa de la guerra de Vietnam. Se publicó en periódicos y revistas de todo el mundo. Se cree que esta foto fue uno de los factores clave que cambiaron la actitud de la sociedad estadounidense respecto a la participación de los Estados Unidos en la guerra. El hecho de la ejecución de un prisionero de guerra sin juicio e investigación estimuló el movimiento contra la guerra en todo el mundo y fue utilizado activamente por la propaganda comunista.

Incluso entonces, Adams intentó desmentir el mito del general de ejecución. En repetidas ocasiones declaró públicamente que no había entendido la situación, pero a pesar de estas confesiones les otorgaron el Premio Pulitzer. Sin embargo, en lugar de disfrutar el éxito de Eddie cayó en la depresión, y más tarde rechazó todos los premios.

Loan, poco después de la ejecución de Lem, fue gravemente herido. en un ataque con ametralladoras cerca de Saigón, y los médicos finalmente se vieron obligados a amputarle una pierna. Para el tratamiento, el general fue llevado primero a Australia y luego a Washington, lo que causó un grave resentimiento del público contra la guerra. En 1975, después del final de la guerra de Vietnam, Loan con su esposa y cinco hijos huyó a los Estados Unidos. Se instaló en la ciudad de Burke, en el oeste del estado de Virginia, prácticamente en los suburbios de Washington, abrió un pequeño restaurante familiar y preparó personalmente platos vietnamitas según las recetas de su madre.

Debido a la nefasta fotografía, los oficiales estadounidenses querían deportar a Loan del país. Los funcionarios incluso convocaron a Adams para testificar contra el general. En cambio, el periodista lo defendió en NBC, el canal de televisión más grande del país en aquel momento, y se disculpó oficialmente ante Loan. Como resultado, se  le permitió al general permanecer en el país; el mismo presidente Jimmy Carter habló a favor de tal decisión.

Pero el pasado pudo con el ex general. Activistas de derechos humanos, hippies y periodistas inundaron Burke. Los primeros organizaban manifestaciones y difundían rumores en torno al ejecutor en fuga. Los segundos pintaron la vivienda de Loan con graffiti ofensivo. Otros vigilaban al ex general en el trabajo y cerca de la casa, molestándolo con preguntas. Pronto empezaron problemas en los negocios, a los niños les comenzaron a acosar ​​en la escuela,recibían llamadas nocturnas con amenazas. El general de 48 años fue agredido severamente en un parking. Estuvo ingresado durante mucho tiempo, pero sobrevivió.

Incapaz de soportar la presión, Loan cerró su restaurante y vivió como ermitaño hasta el final de sus días. Murió de cáncer el 14 de julio de 1998, a los 67 años.

Poco después del funeral del general, Eddie Adams, hizo la última declaración pública respecto a Nguyen Ngoc Loan. “Loan mató a un agente del Viet Cong, y yo maté a Loan con mi cámara. Fotos son el arma más peligrosa del mundo. La gente les cree. Pero las fotos mienten, aunque no sean manipuladas. Reflejan la verdad solo a medias. Siento que nos haya dejado. Hasta el final de mi vida lo consideraré un héroe”.

Fuente: Lenta, Recuerdos de Pandora