Como todos los años, el 12 de abril se celebra el Día Internacional de los Vuelos Espaciales Tripulados, conmemorando que un día como hoy en 1961 se produjo el primer viaje espacial tripulado. Fue el ruso Yuri Gagarin el primer hombre que realizó un vuelo a la órbita de la Tierra a bordo de la nave Vostok 1.

En el año 1960, un programa espacial soviético empezó a buscar a el hombre que reuniera las condiciones necesarias para viajar al espacio. Tras un proceso de selección se eligió a Gagarin de entre 20 astronautas tras pasar duras pruebas de resistencia física y psicológica y de ser sometido a una serie de experimentos. Entre los otros candidatos se encontraba el también cosmonauta, Gherman Titov, pero Gagarin obtuvo unos resultados más altos en los exámenes y Titov quedó como reserva.

El viaje de Gagarin fue solo la primera de las muchas otras visitas al espacio que se produjeron al poco de su regreso a la Tierra. El 5 de mayo de ese mismo año Alan Shepard se convertía en el primer estadounidense en hacerlo y hasta el año 1963 otras seis naves tripuladas realizaron un viaje espacial en lo que se conoció como el proyecto Mercury (primer programa espacial tripulado).